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【洪蘭專欄】聞香醒腦,減少失智煩惱

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【洪蘭專欄】聞香醒腦,減少失智煩惱

圖片來源:Shutterstock

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【洪蘭專欄】聞香醒腦,減少失智煩惱

天下雜誌651期

當聞到沒聞過的香料、遇到新奇的事物,都有助大腦警覺、清醒,使我們注意力集中。其實對抗失智症,也是一樣的道理。

朋友去摩洛哥旅遊,看到當地用很多台灣沒有的香料,她去香料市場逛一圈後,覺得人清醒了很多,大腦比較靈光了。她問:香料真的有這麼神奇嗎?

有的,很多香料能鎮靜神經、撫慰心情,紐約地鐵曾用巧克力餅乾的香味來減少車廂暴力。人聞到喜歡的香味時,會不由自主地微笑。嗅覺是五官中,唯一不經過中途站視丘的感官。

其實不只是香料,任何新奇的事物都會刺激大腦分泌正腎上腺素,使我們瞳孔放大,人更警覺,注意力更集中。

有個實驗是給兩組老鼠聞十種不同香料,如胡椒、八角、茴香、肉桂、杜松果……,一組是一次聞十種香味,聞十天,另一組是一次聞一種,分十天聞完。結果發現,每天聞一種氣味的老鼠,十天後記憶比較好,腦細胞比較多。

因為每天的新奇東西,會使腦幹的藍斑核分泌正腎上腺素來因應新的刺激。萬一這個新刺激是不良的,它就馬上告訴身體準備戰或逃,是新穎性效應(Novelty Effect)的主因。難怪人會喜新厭舊,因為舊人已不能使大腦再分泌正腎上腺素,瞳孔不放大,舊人就有看沒有到了。

大腦的新穎性是工程師在設計道路時,必須放入一些彎道的原因,拐彎可以增加開車的新穎性,避免駕駛人睡著。

這一點我有親身經驗:多年前,我們在俄亥俄州立大學教書,從哥倫布市到克利夫蘭城的71號公路所經過的都是一望無際的中西部大平原,路應該是直的,但是每隔不久,路就會彎一下。

當時不解為何要截直取彎,替駕駛找麻煩,後來才知道彎路會迫使正腎上腺素出來,使大腦清醒(看到美女時「眼睛一亮」,也是這個關係)。

最近研究更發現,正腎上腺素短期提升心智能力,對失智症有長期的效應。類澱粉蛋白沉積在神經元上,會造成阿茲海默症,實驗者把受傷的神經元泡在正腎上腺素中,神經元的損傷就減緩了許多。

人在做數學題目、思考難題時,瞳孔會放大,都是因為正腎上腺素的關係。所以要避免阿茲海默症,就要多用腦去學新事物,用增加正腎上腺素的分泌,來防止這個可怕疾病。

人要活到老學到老,是有道理的。

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