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體感溫度零下48 為什麼芝加哥冷到嚇人?

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體感溫度零下48 為什麼芝加哥冷到嚇人?

圖片來源:美聯社

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體感溫度零下48 為什麼芝加哥冷到嚇人?

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美國芝加哥正經歷體感零下48度低溫,已有多人死於低體溫症。冷,在芝加哥不是新聞。但為什麼今年特別嚴重?而這又將如何改變人類活動?

有想過芝加哥動物園裡斑馬的感受嗎?這個月,這常見於非洲的動物在零度以下低溫中,沉重地穿過積雪的地面。「風城」芝加哥正經歷極度低溫。氣象預測顯示,1月30日溫度約是零下31度。再加上,大風越過部分結凍的密西根湖,使得芝加哥體感溫度可能來到零下48度。

學校和企業都停班停課。而這種恐怖低溫上一次現身,已是一個世紀之前,而且低溫記錄可能被打破。美國中西部同病相憐。當局警告許多城鎮和城市的居民,留在室內,出門很可能瞬間被凍傷。威斯康辛宣布緊急狀態。

冷,在芝加哥不是新聞。但今年看起來特別嚴重。原因是變動的氣流,但為什麼?

每到冬天,有兩組氣流會決定北極氣團這一次要「騷擾」北美和歐洲的哪一區。平流層的極地渦旋是在北極上空約48公里的逆時鐘環形低氣壓。這個環形低氣壓只會在冬季成形,並把最冷的空氣困在極地區。

另一個極鋒噴流則是終年都流動者,海拔高度大概是11公里,覆蓋的範圍也更大。而有三個因素會影響極鋒噴流,包含地球的旋轉、地球不同地方的氣溫和氣壓。

當北極冷,而低緯度地區相對溫暖,極鋒噴流相對是穩定的。

而美國中西部現在冷到嚇人的原因,就是因為大氣中的溫室氣體讓北極地區反常地快速變暖,這使得極鋒噴流波動的更廣泛。

結果,平流層的極地渦旋變慢了,更低溫的空氣被往南帶。去年也曾發生類似的氣流變動,導致西歐出現最兇猛的冬季寒潮「東方野獸」。

所以,極地渦旋受到擾亂,都是人為氣候變遷造成的嗎?科學界對此有許多討論,但尚未有科學證實,不過部分氣候科學家認為證據已漸漸明朗。舉例來說,劍橋大學教授Jiankai Zhang和團隊就主張,巴倫支-喀拉海(Barents-Kara)海冰減少,再加上歐亞大陸降雪增加,導致北極極地渦旋過去30年慢了下來,因此南方更冷了。

看更多:台灣減碳全球倒數第5!氣候變遷之戰到底怎麼打?

他們警告,科學界對於「海冰未來持續減少,以及其會為氣候帶來什麼衝擊」的相關理解都還不夠透徹。但事實是,極地海冰加速融化,速度比許多氣候科學家預期的還要快,這代表芝加哥和其他城市本週遭逢的恐怖低溫會愈來愈常見。

這如何影響人的生活?對大部分來說,這會帶來暫時性的不便。比方說,暖氣讓電費暴增,班機取消,企業學校停、班課,開車更危險。餐廳和計程車沒生意,但外送需求增加。

對年長者和貧窮者,或無家可歸街友來說,情況就更險惡了。媒體報導,已有多人死於低體溫症。從更長遠來看,極端氣候也將改變人口分布,芝加哥的人口可能更快下滑,畢竟年輕人前往沿海大城市,而老年人將期待在溫暖的佛羅里達州過退休生活。至於斑馬,還不知道有沒有人為牠們打算。

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(本文由「經濟學人」獨家授權轉載)

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