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位階最高華人、帶領5千名工程師 他如何讓微軟市值衝上世界第二?

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位階最高華人、帶領5千名工程師 他如何讓微軟市值衝上世界第二?

圖片來源:微軟官方網站

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位階最高華人、帶領5千名工程師 他如何讓微軟市值衝上世界第二?

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2005年的《麻省理工科技評論》將沈向洋帶領的微軟亞洲研究院,譽為「世界上最火的電腦實驗室」,還登上期刊封面。「當時我人在機場,看到那期《麻省理工科技評論》的封面差點暈倒,」沈向洋說。13年後,這位微軟位階最高華人所率領的數千名AI研發工程師,成為微軟市值攀上世界第二的重要推手。

「歡迎來到北京,微軟亞洲研究院參觀,希望你們今天能夠有所收穫⋯⋯」

微軟亞州軟體技術中心產品暨人工智慧創意總監胡元春,對著一群來自日韓港台的媒體說著中文。

只見他身旁顯示器上立刻同步翻出英文。

「完全了解,」日本記者們比著OK的手勢。

「我其實根本不需要用英文導覽,」胡元春一臉自豪。

胡元春現場展示的機器中譯英成果,今年3月微軟在Newstest 2017中譯英測試中,已證明達到人工翻譯的專業水準。

這個精準的機器中譯英技術,是在北京中關村的30層樓高的微軟亞洲研究院內完成,這裡聚集了微軟全球一千多名科學家和專家中的20%。在這座研究院內,有9成是華人研究人員,其中大多數是從事人工智慧相關的技術和應用,包括大數據、機器學習、自然語言處理到線上搜索等。

目前在全球有超過6千萬使用者的聊天機器人「微軟小冰」,正是這個研究院的另一個重要成果。

帶領微軟轉型AI,市值登上全球第二

今年初微軟小冰能用AI能力寫出彷彿真人寫出的詩作,唱歌引起世界觀住。之前各家聊天機器人測試,小冰可以連續聊天達23個句子,「我們的競爭對手多只有2~3次的對話,」胡元春坦言。

過去兩年,致力於轉型AI的微軟寫下多項紀錄,其他包括ImageNet1000圖像識別超越人類視覺能力、對話語音識別、深度語音合成,都達到媲美人類的世界級紀錄。

微軟自從現任執行長納德拉從2014年起推動轉型,股價至今已飆漲3倍,今年市值排世界第二,僅次於蘋果,超越亞馬遜、Google。(延伸閱讀:市值7000億美金逼近蘋果,微軟CEO納德拉如何稱霸?

納德拉接任微軟執行長之後全力推動轉型,市值直逼蘋果,讓一度陷入「中年危機」的品牌光芒再現。(圖片來源:微軟官網)

掌握微軟轉型AI背後最關鍵的研發力,是微軟全球執行副總裁、微軟人工智能及微軟研究事業部負責人沈向洋。

他是美國國家工程院院士,還是全球頂尖機器視覺專家,目前是微軟12位常委之一,也是微軟裡頭位階最高的華人,帶領超過5千名人工智慧團隊。

「納德拉上任後,所有AI research都放在Harry下面,基本上AI整個研發方向就是Harry管,」一名微軟高階主管私下透露。

英文名Harry的沈向洋,隨著微軟全面擁抱AI,一度成為微軟AI的代言人,今年1月還和微軟二把手總裁史密斯(Brad Smith)合寫了一本書《運算未來》(The Future Computed, Artificial Intelligence and Its Role in Society)。(延伸閱讀:不會寫程式沒前途?微軟總裁:想升遷,向文組的人學習

MIT就曾如此評價沈向洋,「如果你在感情上難以支持微軟,那你一定還沒有遇見沈向洋。」

沈向洋在微軟發揮影響力之始,就是始於這座位在北京的微軟亞洲研究院。

登上《麻省理工科技評論》封面

1991年微軟創辦人比爾蓋茲決定創立微軟研究院,找來了原本在卡內基美隆電腦科學系、有著「瘋狂天才」稱號的教授Rick Rashid,也吸引了各方好手加入,包括剛從卡內基美隆電腦科學系取得博士學位的沈向洋。

沈向洋在卡內基美隆專研的正是電腦視覺技術,因為他認為人對外界的感知有95%是從視覺來的。他在電腦視覺、電腦圖形學, 圖形識別等領域,發表超過100篇論文、擁有超過50項美國專利。

1996年沈向洋進入微軟位在華盛頓州的雷蒙德研究院(Redmond, Washington),兩年後他回到中國北京,參與創辦微軟中國研究院(後改名微軟亞洲研究院),成為這座研究院的第一名研究員,專攻視覺識別。

微軟全球執行副總裁、微軟人工智能及微軟研究事業部負責人沈向洋,掌握了微軟轉型AI背後最關鍵的研發力,帶領超過5千名人工智慧團隊。(圖片來源:微軟官網)

擔任第一屆亞洲研究院院長的是他的學長、師事同一位教授羅吉瑞迪的李開復,後來李開復離開微軟加入Google,沈向洋在2004年接下院長職位。第二年,他的團隊在國際圖形學年會SIGGRAPH上發表了9篇論文,這是當年論文收錄量的十分之一。那一年的《麻省理工科技評論》(MIT Technology Review)將沈向洋帶領的微軟亞洲研究院譽為「世界上最火的電腦實驗室」,還登上封面。

「當時我人在機場,看到那期《麻省理工科技評論》的封面差點暈倒,」在11月9號微軟亞洲研究院20周年紀念大會上,沈向洋打趣地形容。「封面裡那兩人就是幫我工作,我在機場把所有《麻省理工科技評論》都買下了,覺得很榮耀,」他語氣激動。

強化AI兩大支柱:電腦視覺與語言語音辨識

沈向洋在2013年接替退休的微軟前首席研究和戰略長蒙迪(Craig Mundie)成為微軟全球執行副總裁,主管微軟技術與研發部門。

在納德拉掌舵微軟轉向發展雲端運算和AI技術時,沈向洋帶著團隊幫微軟無時無刻尋找著創新的點子。

就在2015年微軟如火如荼轉型的同時,他帶領的研究院電腦視覺組開發出基於深度卷積神經網絡 (CNN)的電腦視覺系統,這套系統在ImageNet1000的視覺識別挑戰中,成為第一個超越人類視覺能力的電腦系統。

人工智慧另一隻要角「語言語音辨識」,微軟也有優於同業的突破。

「過去兩年,我們做了好幾個世界第一。第一是讓對話語音識別達到媲美專業人員水平的歷史性突破,第二個第一是在人類歷史上做到英翻中可以達到專業人士的水平。最新的第三個第一是我們做到的深度語音合成,讓你分不清是人講的話,還是機器講的話,」微軟技術院士黃學東自豪地說,有這樣的成果和研究院自由和願意投入研究的風氣有關。

黃學東也是出身卡內基美隆電腦科學博士,在微軟26年,正是微軟語言語音辨識技術研發的一把手。

他剛調至Azure產品部門,但10月他帶領團隊開發出深度神經網絡的文本到語音(Text-to-Speech, TTS)系統,目前作為Azure雲平台認知服務中的一項,TTS讓人聲音和機器混在一起可說是真假難辨。

「想要王菲的聲音,你把王菲聲音傳到雲上,我可以幫你做一個王菲的語音合成系統,」黃學東說。

微軟技術院士黃學東在微軟任職26年,是微軟語言語音辨識技術研發的一把手。(黃亦筠攝)

創新工場創辦人李開復,在新書《AI新世界》中就將人工智慧分成四波:「網路AI」(Internet AI)、「商業AI」(Business AI)、「感知AI」(Perception AI)和最終極一波「自主AI」(Autonomous AI)。

沈向洋的AI研發團隊主要的研發在於強化視覺及語音和語言辨識,正是從第三波往第四波走,最具體而微的應用就是在智慧音箱。「目前市面上的智能音箱都是瞎子,你告訴我目前有哪一個智能音箱張開了眼睛?」黃學東分析,大部分智慧音箱都是提示句之後只能講一兩句話。

然而微軟運用智慧音箱概念做成了智慧會議系統,可以連續對話、多人參與,對話紀錄是能依據不同的人分類,讓使用者找自己要的段落提高生產力。「這是人類史上第一次讓智慧音箱睜開了眼睛,」黃學東打趣的形容。

這兩年如何將研究院內的技術支援微軟企業未來的發展,一直是納德拉和沈向洋反覆討論的話題,他讓研究院內的研究組和產品部門密切合作,「基本上就是研究院提供產品部門武器,去打造產品,」一名微軟AI產品部門高層表示。

譬如最明顯的例子就是研究院內發展出的語音語言辨識技術,充分運用到微軟目前重要的人工智能產品,例如個人助理Cortana、Skype的翻譯功能,以及Office的PowerPoint Presentation的翻譯功能,然後透過微軟Azure 雲平台,提供語音辨識和機器翻譯服務。(延伸閱讀:誰說AI大神不來台灣? 前微軟個人語音助理Cortana負責人將加盟台灣

AI應用到各行業,走向普及化

不只是將AI技術用在微軟企業內的藍圖發展,沈向洋也希望這些技術往外走,成為協助各行業數位轉型的武器。

2007年接替沈向洋接任微軟亞洲研究院的現任院長洪小文,就很明白的表示,「下一個目標就是和更多大的垂直市場的客戶合作」。

微軟亞洲研究院院長洪小文認為AI技術應該普及化,微軟的下一個目標就是進行異業合作,協助其他產業完成數位轉型,例如教育和醫療。(王建棟攝)

同樣身為微軟卡內基美隆幫的洪小文,十分認同AI到就是要走向「普及化AI」,更認為將對微軟成長具有龐大的商機。

已故船王董浩雲創辦的香港東方海外貨櫃公司(OOCL)就找上亞洲研究院,提供所有貨櫃運輸的歷史數字給微軟進行模擬,微軟就用AI視覺技術協助OOCL管理貨櫃運輸的調度、管制空櫃的狀況。

洪小文派了研究院團隊到OOCL,花兩個月訓練了OOCL將近兩百位資訊工程人員如何使用AI工具。透過AI工具進行大數據分析,半年後OOCL發現,貨櫃調度短缺率降低了25%,「照這樣下來,一年可以省10 million美金的成本,」OOCL的人員告訴洪小文。

在教育和醫療的領域,也都已經有具體而微的實際例子。

大藥廠輝瑞就找上微軟亞洲研究院,合作利用AI技術進行真菌識別。輝瑞大中華區副總裁醫學部負責人谷成明博士告訴《天下》,臨床上發生的細菌感染只有2%的確診率,無法確診時多半只能靠醫師的經驗。

「但中國幅員龐大,有將近70%的醫生沒上過大學,我們和微軟開發智慧驅動的臨床決策系統,」谷成明點出需求。

培森則花了一年和微軟亞洲研究院開發了AI教育產品「朗文小英」。讓當地的學童可以透過微信就能使用,在家裡學習英語會話,如果發音不標準,小英立刻可以糾正學生發音,還可以進行不同情境對話的練習。目前在上海推廣已經有超過兩萬個人使用。

「未來人類和AI將會是共生關係,而且我們將是第一代和人工智能共生存的人類,」投身電腦視覺辨識超過30年,沈向洋如今正帶著微軟裏頭無數顆金頭腦,將AI技術帶往改變人們生活、商業模式的方向前進。(責任編輯:吳凱琳)

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