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為什麼流感去年害死了8萬美國人?

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為什麼流感去年害死了8萬美國人?

圖片來源:shutterstock

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為什麼流感去年害死了8萬美國人?

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2017-2018美國流感季疫情嚴重,流感及併發症死者達8萬人之多,住院者達90萬人,遠多於2010-2011年的5.6萬死。一般來說,在典型的流感季,美國約有3萬人會因流感及併發症喪命。為什麼去年流感的殺傷力這麼強?有2個主要原因。

首先,美國流行的一種流感病毒──A型流感(H3N2),毒性特強,針對這種流感疫苗,比針對其他病毒株的疫苗較沒有效力。

此外,美國多數疫苗,並不匹配流行的H3N2亞型。加上美國民眾接種意識低落,結果就是上個流感季,18-64歲成人有3000萬人得流感,17歲以下孩子有近1200萬流感病患。

要瞭解這些問題,我們得理解流感病毒的特殊生物學,以及疫苗產製的方式。

流感病毒是變化快速的魔術師

流感並不是單一停滯的病毒。能影響人類的流感病毒有3種,A、B、C。A最嚴重,C最稀少,只會產生溫和症狀。流感可以依性質不同,進一步分成各種亞型和病毒株。

病毒是由病毒基因組周圍的蛋白質包組合而成,以流感病毒來說,病毒基因組是由RNA構成,包括8個片段(segment)。流感病毒被宿主細胞的膜層包圍,各處遍布由血凝素(HA)和神經氨酸酶(NA)構成的「刺突」,兩者都是病毒要成功造成感染所必須的。

你的免疫系統會先對這兩種蛋白質做出反應,H和N意指不同的病毒株,如2009年蔓延全球的H1N1豬流感。

HA和NA蛋白質都會一直變化。複製RNA基因組的過程天生馬虎,再加上這兩種蛋白質承受強大的演化壓力,以避免遭免疫系統攻擊。HA和NA蛋白質的演化稱為「抗原漂移」(antigenic drift),這會讓人類無法發展出對抗病毒的持久免疫力。

免疫系統或許準備好封鎖前一次遇到的病毒株,但一點點改變,都需要發展出一個完整的新免疫反應,才能讓人體具備抗性,因此我們有時會看到季節性流感爆發。

此外,A型流感的各種亞型會影響動物,對人類影響最大的是家禽和豬。如果動物同時感染了兩種不同亞型,他們基因組的片段可能會被混在一起,結果產生的病毒可能具有新的特質,讓人類很少或幾乎沒有免疫防禦力,這稱作「抗原漂變」(antigenic shift),也是上一世紀流感橫掃全球的原因。

流感疫苗怎麼做?

為了因應抗原的變化,每年世衛都會預測哪種病毒株可能在下個流感季流行,並依此製作疫苗。

2017-2018疫苗是針對A型H1N1、A型H3N2和B型製作,美國疾管當局估計這種疫苗在預防流感上,整體來說有40%效力,但對特別危險的A型H3N2只有25%效力,這種不匹配反映了多數疫苗產製的情形。

製作流感疫苗是從在雞蛋裡培養病毒開始,幾天後病毒被收成、淨化、無效化,只留下完整的表層蛋白質HA和NA。但病毒在雞蛋中成長時,HA蛋白質變化、更能與雞細胞連結的個體病毒,會成長得較好,因此變得更普遍。

當人類接種這樣產生的疫苗時,他們的免疫系統會學著鎖定受雞蛋影響的HA蛋白質,可能不會對人體內實際流動病毒的HA蛋白質有反應。因此,用來製作2017-2018多數疫苗的病毒,刺激的免疫反應,無法完整保護人類對抗A型H3N2病毒,可能只是降低了嚴重性。

有辦法做出更好的疫苗嗎?

科學家正在努力。有2種不使用雞蛋培養病毒的新疫苗,目前是可行的,其中一種疫苗是在哺乳動物細胞裡培養的病毒做成,在初步研究證實對A型H3N2只多出20%效力。另一種疫苗用昆蟲細胞製作,效力還在評估。

理想的解決方法是一種「普世皆用」的疫苗,能保護你對抗各種病毒,不管病毒株如何演化、異變。流感HA蛋白質的「莖部」較不像「頭部」那麼會異變,但用一堆HA莖部蛋白質製作的疫苗目前效果令人失望。

用M1、N1兩種較不會變異的病毒內部蛋白質做成的疫苗,正在臨床試驗階段,還有另一種疫苗是用病毒蛋白質的混合體製成。這些疫苗用以刺激感染後持續存在的「記憶」免疫細胞,希望能提供持久的免疫力。

(資料來源:salonnbc news
 

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