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大數據發現:阿茲海默症和皰疹病毒有關

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大數據發現:阿茲海默症和皰疹病毒有關

圖片來源:shutterstock

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大數據發現:阿茲海默症和皰疹病毒有關

天下部落格

過去數十年來,阿茲海默症新藥的開發,一直是人類難以跨越的鴻溝,各大藥廠屢戰屢敗,臨床試驗失敗率高達99%,至今仍一籌莫展。最近發表在《神經元(Neuron)》期刊上的研究用大數據向世人揭露一個不可思議的病因:病毒感染,而且是幾乎每個人都得過的皰疹病毒(HHV, human herpes viruses),這突破性發現開啟了一個全新的治療方向。

病毒可能在阿茲海默症扮演重要角色,早在科學家心裡萌芽,但一直沒有機會與方法證實。科學家在這項研究裡對超過900位捐贈者的大腦進行大規模的數據分析,發現大腦裡的病毒量和阿茲海默症標記有關。

這項研究從3個大腦基因體數據庫,找出622個樣本來自阿茲海默症患者,322個樣本來自健康的捐贈者,分析了DNA和RNA,試圖瞭解兩者的遺傳訊息是否不同,以及基因表現是否一致。

研究團隊意外發現,和健康的大腦相比,阿茲海默患者的大腦裡皰疹病毒6a和7明顯上升,他們也發現皰疹病毒和負責產生β澱粉樣蛋白(beta-amyloid)的基因有所互動,研究人員相信,β澱粉樣蛋白是大腦裡免疫反應對抗病毒產生的結果。

幾乎九成的人小時候都得過人類皰疹病毒6a和7,就是輕微的皮膚病玫瑰疹和發燒。皰疹病毒終身潛伏在體內,在壓力大或疾病時突然爆發。如果意外地突破血腦障壁,可能會提高阿茲海默症的風險。

「我想要找到新藥,卻只找到這些愚蠢的病毒,」西奈山伊坎醫學院(Mount Sina’s Icahn School of Medicine)的基因學助理教授杜德里(Joel T. Dudley)接受《紐約時報》採訪時開玩笑地說,他自稱不是研究阿茲海默的專家,只是個玩大數據的傢伙(big data guy)。

如果這個機轉是對的,將會翻轉阿茲海默症的研究、治療及篩檢方法,也可能帶來全新的疫苗和藥物。不過研究人員強調,他們並非發現了病毒導致了阿茲海默症,而是病毒可能觸發了大腦中的免疫反應,激發了阿茲海默症的基因,導致症狀,而且也有可能不只是皰疹病毒觸發了免疫反應。

不過,這「病毒說」並非大多數的阿茲海默症專家都能接受,有些專家認為還是雞生蛋、蛋生雞理論,是病毒使得患者更容易得阿茲海默症,還是阿茲海默症患者比較容易感染病毒?「發現大量病毒在病人腦裡,這是疾病的結果,或者只是無辜受災戶,」舊金山格萊斯頓神經疾病研究所主任默克(Lennart Mucke)說。

全球阿茲海默病患已近5000萬人,為病人與家人帶來極大的折磨,病毒機轉就算只是理解這個疾病的一塊拼圖,都值得未來更多的探索。

關於作者 黃惠如

曾任康健雜誌總編輯,並獲國內外多項新聞獎項,如亞洲新聞卓越獎(SOPA)吳舜文新聞獎雜誌報導獎首獎、消費權益新聞報導獎首獎等。著有《當爸媽變成小孩》、《魔法健康飲食》、《別讓身體比你老》、《代謝好加倍瘦》等;譯有《超健康法》、《怎樣防治高血壓》。2017年赴印度瑞詩凱詩取得200小時瑜伽老師證照(200-hour Yoga Teacher Training)。

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