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瞞著老闆研發 光碟廠做出機器人

精華簡文

瞞著老闆研發 光碟廠做出機器人

圖片來源:劉國泰

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瞞著老闆研發 光碟廠做出機器人

天下雜誌588期

廣明光電的工程師,祕密研發台灣首個「人機協作」的機器人,以無名小卒之姿,驚豔東京國際機器人展。 過程有多祕密?就連集團董事長林百里也被蒙在鼓裡。

8月,廣達集團旗下光碟機大廠廣明光電董事會剛結束,總經理何世池邀集團董事長林百里看一款祕密研發、尚未曝光的機器人。

廣達與廣明只隔一條馬路,相較廣達一樓永遠人聲鼎沸,年營收157億台幣的廣明,冷清安靜。

很久沒到廣明辦公區走動的林百里看完,拋下一句讓一旁忐忑不安的工程師大感欣慰的話,「鴻海有機器人,我們的也不差啊!」

4個月後,規模全球最大的東京國際機器人展,廣明自有品牌TechMan「協作型機器人TM5」,甚至吸引歐洲大廠ABB高層,前來探詢。

「回來後接到一堆徵詢電話,」負責TM研發團隊、廣明光電系統裝置事業群智慧系統事業處資深處長黃識忠難掩興奮。遵循林百里的「烏龜哲學」,廣明研發超過3年的祕密武器,首站就鎖定難度最高的東京國際機器人展。和上銀科技,成為唯二參展的台灣廠。

「蘋果筆電製造廠的子公司、出身IT業的背景,試圖給使用者一款智慧、操作簡單、安全、整合方案的機器人,」加拿大機器人廠Robotiq在部落格這樣形容TM5。

TM5是台灣首個能用智慧型手機,完成自動化流程編輯的機器人。最大賣點是「人機協作」,內建視覺軟體系統,工程師能在生產線上直接用手抓著機器手臂導引,五分鐘內就能完成,傳統機器手臂需要視覺專家、專業操作員完成的視覺取放動作。「最後一定要人機協作,工業4.0就是要達到人機互動、甚至機器與機器互動的目標,」台灣智慧自動化與機器人協會理事長、上銀科技董事長卓永財說。

廣明曾做出全台第一款薄形光碟機,還和聯發科爭霸過股王。為什麼會跨入高手雲集的機器人產業?

「從我接總經理第一天,董事長(林百里)就說,光碟機會不見,」10年前接下總經理的何世池坦言。

沒想到林百里一語成讖。

雲端的盛行,讓光碟機淪為瀕臨絕種的電腦周邊配件。廣明每股獲利從20多元,慘跌剩個位數。廣明必須轉型,鎖定儲存、汽車電子、機器人。機器人扮演多角化轉型的要角。

但光碟機和機器人看似八竿子打不著,廣明能做嗎?其實,兩者所需的技術系出同源。「機器人是馬達、控制器、感測器、機構等機光電技術的整合,光碟機就是一個典型的機電整合產品,」前聯發科主管、好漾科技總經理趙志謀解釋。

時間回到4年前,當時苦思出路的何世池,決定投入機器人。

他念台大機械所,專攻自動控制,到倫敦帝國學院念博士,學的也是醫療協作機器人,回台後反而投入正起飛的光碟機業;一手負責TM團隊的黃識忠,在台大機械所也主修自動控制。

「繞了一圈,反而回到老本行,」就像命中註定一樣,曾負責帶光碟機研發的黃識忠說。

但何世池剛向林百里提做機器人時,卻被潑冷水。林百里反問他,日本松下做都不賺錢,「那你還做?」

何世池沒放棄,反而先定位,廣明能做哪種機器人。

整個團隊開始潛水默默研發。剛開始,鎖定最多人做的傳統型機器手臂。他先買了一、兩支市面上的傳統型機器手臂來測試,發現非常不好用──除了要找專業工程師操作,機器手臂就像瞎子,沒設定影像系統,就沒辦法夾取零件,還得找昂貴的系統整合商,又要再花2到3個月。

摸索3年 徒手打造差異化

「小企業哪有那麼多錢找系統整合業?3C產業變化速度快,哪可能每生產一次產品,就買一次新機器手臂、做一次系統整合?」黃識忠發覺的現實問題,全變成廣明的機會。

答案很清楚,後進市場的廣明,要做一款能讓中小企業、3C業者在產線上簡單操作,人和機器能合作的機器人。就像《哈佛商業評論》今年6月《超越自動化的人才》中說的,機器和人之間的互補性,能增加生產力,提高盈餘。

但實際動手設計時,又碰上另一個問題。台灣多數機械廠買工研院軸卡,買馬達、控制器,組裝好機器手臂就上市賣。廣明剛開始也用同樣模式做一支手臂,但放上產線測試,又發現不好用,整支丟回實驗室角落。

問題在工研院「公版」般的軸卡,綁死創新能力。黃識忠決定不用公版軸卡,要工程師寫程式軟體、做馬達、控制器,寫影像系統軟體,最後做成模組,全部功能整合到手臂。堅持自製關鍵組件,才能差異化。

摸索了3年,廣明內部沒幾個人知道黃識忠的團隊到底在做什麼,連大老闆林百里直到4個月前,才看到還沒上漆的成品。

終於,廣明第一支人機協作機器手臂誕生,使用者不需要透過系統整合廠,就能輕易操作,還一舉進軍世界級的東京國際機器人展。

然而,最大挑戰還是怎麼賺錢?「不容易,現在一台六軸手臂的價錢,從200多萬跌到60多萬,」一名機械業董事長憂心,中國現有7、8千家機器人廠,都已進入淘汰潮。跌價幅度,彷彿3C業惡夢重現。

「機器人不像電子產品,壞了就丟,可靠度很重要,廣明需要證明產品的能耐,」這名董事長說。

「如果停在現在這一步,我們還是死,」何世池很坦白。

機會,或許來自面臨自動化挑戰的眾多電子科技廠。

上銀科技董事長卓永財觀察,「現在機器人價格便宜到一個臨界點,電子業覺得半年內可回收,就會願意用,需求量就會爆發,也是機會。」

目前,廣明的TM機器人已放進自家松江、常熟產線測試。甚至,廣達重慶的筆電產線,TM機器人也正配合產線需求,低調合作,但廣明對細節保密。

大轉型的廣明,在高度競爭的機器人產業能否殺出一條血路,雖仍是未知數,但這批資深工程師的一身技術能量能重尋出口,已為前途迷茫的台灣電子業,點起一小盞明燈。

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