cwlogo

切換側邊選單 天下全閱讀 切換搜尋選單
切換會員選單

台灣金援 造就機器人王國

精華簡文

台灣金援 造就機器人王國

圖片來源:黃明堂

瀏覽數

33214

台灣金援 造就機器人王國

天下雜誌520期
  • 周原

全球第一大「家庭機器人」製造商iRobot,美國起家,卻與台灣「亦敵亦友」。 由大學師生三人組成的創業團隊,第一桶金,來自台灣;如今最強勁的競爭,也來自台灣……。

三月六日,波士頓下起冰冷的細雨。隔天,雨滴變成潔白的雪花。

三月八日,兩年來最大的暴風雪襲捲波士頓,積雪半公尺深。新聞從凌晨開始播報停班停課的區域。

《天下》在暴風雪中,從波士頓趨車前往貝德福德小鎮。半小時的車程中,風雪不斷。貝德福德有什麼寶藏,值得長途跋涉?

這裡是吸塵器機器人倫巴(Roomba)的故鄉,iRobot公司的總部。

iRobot創立於一九九○年,○五年在納斯達克掛牌上市。一二年營收四.三六億美元(約一三一億台幣)。如果排上《天下》一千大調查,能排進前三百大。

iRobot的代表作,是○二年推出造型像飛盤的倫巴。iRobot全球銷售九百萬台機器人,九成是倫巴等家庭清潔機器人,其餘是探險、救災、軍用機器人。

美國市調機構Wintergreen報告顯示,一一年,iRobot吸塵器機器人的全球銷售金額市佔率四四%,遠超過第二名的韓國樂金。

捷孚凱顧問公司指出,一二年, iRobot吸塵器機器人在台灣市場的銷售金額市佔率,超過八成。

成績亮眼,因為家庭機器人的市場,就是iRobot發明的。

麻省理工學院電腦暨人工智慧實驗室主任羅斯(Daniela Rus)說,iRobot將機器人帶進住家,「是卓越的成就,也是拓荒的工作。」

宏碁看好 機器人才有今天

起初,iRobot也是微小之物,是麻省理工學院師生三人組創辦的衍生公司。

三位是當時二十二歲的執行長安格爾(Colin Angle)、同年紀的董事長格萊納(Helen Greiner),還有他們的老師,三十五歲的布魯克斯(Rodney Brooks),擔任技術長。

「我懷念我的學生,但是,不懷念那些苦日子,」布魯克斯笑說。

創立公司的目的,是將科幻故事的機器人帶進日常生活。

前八年,iRobot拿不到創投資金的半毛錢。「根本沒有選擇,我們是瘋狂的機器人公司,」安格爾回憶。初期的產品,是一連串的實驗和失敗。iRobot幫美國國防部、石化業和超級市場做過機器人。甚至跟玩具公司孩之寶,做過會說話的洋娃娃。

沒有富爸爸支撐,不知道明天的薪水哪裡來?三位著迷機器人的學者,卻學會用手上的技術,滿足客戶的需求,讓財源細水長流。

第一家看好他們、給予祝福的創投公司,竟是台灣的宏碁。

因為後來報酬率太好,外界流傳一則故事:宏碁創辦人施振榮,在飛機上碰巧認識布魯克斯,因此決定投資他的公司。

智融美洲公司董事長莊人川,當時是宏碁創投的總裁。他澄清說,九○年代,宏碁加入麻省理工學院研發人工智慧的活氧聯盟(Project Oxygen),因此才認識當時擔任電腦暨人工智慧實驗室主任的布魯克斯。

「當時的機器人公司,(創投)都不敢碰,因為是必死無疑,」莊人川對這段歷史的回憶,和安格爾相同。但三位創辦人打拚的經驗,磨練出莊人川欣賞的三項特質。

第一,他們了解市場的需求。第二,他們的產品可靠好用,能滿足需求。第三,他們的適應力強,有彈性和柔軟度,世局有變動,就能快速調整方向。

九八年,宏碁創投成為第一家投資iRobot的創投基金。○五年,iRobot上市,小小的祝福帶來可觀的回報,投資報酬率超過十倍。

布魯克斯是當代的機器人大師,卻對經營企業興趣缺缺。從一開始,iRobot的舵手,就是畢業後當執行長的安格爾。

「他是天生的領袖,」布魯克斯說,「而且完全無畏無懼。給他任何任務,他都說『好,我來處理。』」

八八年,布魯克斯找學生參與前瞻性的機器人研究,從四十五人當中挑出安格爾。

不同於其他科幻迷,安格爾心目中的理想機器人,一定要簡單、實用。小時候玩樂高積木,他組裝的怪手都能實際操作。十歲看電影《星際大戰》,讓他印象深刻的不是最受歡迎的R2-D2和C-3PO,而是太空基地上,導路的機器小老鼠。

「因為那是實用、我們有能力建造的機器人,」安格爾說。很巧的是,吸塵器機器人倫巴,外貌酷似這台虛構的機器人。

除了實用,售價也要讓消費者能接受。倫巴問世之前,瑞典伊萊克斯(Electrolux)推出賣價兩千歐元的掃地機器人,賣相可想而知。

長年服務多樣客戶,累積的跨領域經驗,此時派上用場。安格爾結合超級市場機器人的清潔功能、拆地雷機器人的人工智慧,和做玩具學到的低價製造能力,○二年推出兩百美元的第一代倫巴,從此一炮而紅,創造家用機器人的市場。

成也台灣 敗也台灣?

市調機構Wintergreen估算,吸塵器機器人的全球市場規模,一八年達十六億美元,約四八○億台幣。

iRobot苦熬十二年,家用機器人的大餅終於出爐。但是,有能力瓜分大餅的業者,當然不只它一家。

諷刺的是,iRobot的第一份創投資金來自台灣,迎面來襲的強勁對手,也來自台灣。

倫巴問世隔年,台灣松騰實業也推出掃地機器人。

全世界的業者,包括日本夏普,韓國三星、樂金,都陸續推出家用的清潔機器人。但是最讓安格爾頭痛的對手,恐怕非松騰董事長燕成祥莫屬。

松騰的機器人,最低價款僅賣台幣九九九元,相較iRobot台灣獨家總代理商來思比,銷售的倫巴要兩萬五。燕成祥等於是用倫巴打敗伊萊克斯的低價策略,反將它一軍。

燕成祥喜歡這個比喻:iRobot是蘋果,自己則像宏達電和聯發科的混合。除了銷售自有品牌「趴趴走」機器人,同時做代工、賣IC板。造就的「白牌」機器人大軍,侵蝕倫巴的市佔率。

「我有信心,五年內,銷售業績可以超過iRobot,」燕成祥胸有成竹地說。此外還有去年四月推出「鬱金香」機器人的鴻奇,價位超過一萬,卻還是倫巴的一半。

iRobot總部二樓,掛滿整面牆的專利。但是,鴻奇共同創辦人林繼興觀察,同樣是清潔地板,可以用別的技術達成。

「沒辦法,這個市場每年成長二一%,五年翻一倍,競爭當然很激烈,」工研院機械所智慧系統技術組副組長劉俊賢說。工研院研發的技術,也提供華碩子公司凌海科技,製造台版掃地機器人。

倫巴的市佔率不免下滑,從○九年的五成三,到一一年的四成四。美國的中東戰爭響起退堂鼓,軍用機器人需求下降。一二年,iRobot營收減少六%,稅後純益減少五七%。

醫療機器人 開發新藍海

安格爾的老師布魯克斯,○八年卸下技術長的職位。大一就認識的好朋友:金髮、美麗的格萊納,同年辭去董事長,投入自創的無人駕駛飛機公司。

孤軍奮戰,誰來幫安格爾創造奇蹟?

回顧他擔任執行長二十三年,安格爾不是第一天面臨困境,但他總能找到出路。

去年九月,iRobot併購美國機器人公司Evolution,以及旗下的擦地機器人Mint。安格爾說,Mint的技術和功能跟倫巴互補,產品組合更加齊全。外界則是揣測,他要用低價的Mint,進軍中國市場。

同時投入醫療市場,和遠距醫療公司InTouch Health攜手開發的醫護機器人RP-VITA,裝有攝影機和液晶螢幕,能自己走到病人身邊。醫生能從千里外,幫在家休養的病人做診斷。去年,RP-VITA成為美國食品藥物管理局認證的第一台醫療機器人。

清潔機器人市場殺成一片紅海,或許不用擔心。安格爾的心中,有一片別人沒看到的藍海。

安格爾(Colin Angle)

■出生:1967年

■現職:iRobot執行長、董事長、共同創辦人

■學歷:麻省理工學院資訊科學碩士、電機工程學士

■推薦閱讀:《禁忌樂高》(Forbidden Lego)

iRobot與台灣的競合關係

1.創辦人布魯克斯,從90年代的台灣,學習低價競爭能顛覆產業

2.最早投資iRobot的創投公司,是宏碁創投

3.台灣是倫巴最早的海外市場之一

4.台灣松騰是iRobot第二大對手,全球吸塵器機器人市佔率4%

關鍵字:

好友人數

文章下載

PDF下載 付費閱讀
 

【新訂戶專屬】現在訂閱天下,12週只要$399