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打贏抗癌戰,科學還不夠

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打贏抗癌戰,科學還不夠

抗癌戰不只在實驗室,學校、政府部門也都是戰場。 圖片來源:shutterstock

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打贏抗癌戰,科學還不夠

天下雜誌632期

從基因定序到標靶治療,科學的進步,讓癌症患者的存活率愈來愈高。但是,這只是技術面,未來還有不少政策面的問題需要突破。

數字是慘烈的。2015年癌症奪走880萬條生命;約40%美國人一生中會被告知罹癌;癌症在非洲的殺傷力甚至大於瘧疾。

面對這樣的敵人,可理解人們為何如此期盼發現抗癌良方。他們的希望並沒落空。從純技術的角度看,我們有理由相信,有朝一日,科學會將大多數癌症轉化為慢性病或可治癒的病症。

但抗癌戰鬥不僅在實驗室,手術室、學校、公衛系統與政府部門也是戰場。從這些戰場傳來的訊息,就沒那麼令人歡欣了。

先看好消息。如果發現得早,許多癌症都可得到很好的治療;20世紀的抗癌「三重奏」——手術、放射療法和化療,都還在不斷改進;免疫療法雖仍處初期,但已在小部份患者身上產生長期、相當於治癒的緩解作用。

但國家間、國家內的癌症患者,存活率差別很大。美國癌症治療總體情況較佳,但效果非常不均:黑人、鄉村居民的癌症死亡率,高於白人、都市居民。

國家之間的差異,一定程度反映了醫療保健支出的差別:在低、中等收入國家,超過一半需要放療的患者沒機會接受治療。但巨額預算也無法保證好結果。

問題在於錢怎麼花,而不是花了多少錢。例如,現在有一種針對HPV(導致婦女罹患子宮頸癌的病毒)的疫苗,2011年盧安達啟動常規疫苗接種計劃,目標2020年消滅子宮頸癌。但其他國家便沒這樣的系統性做法。

政策制定者並非無能為力。他們可以做更多工作來驗證哪種治療效果最好;通過病例登記計算發病率和存活率,可找出治療在哪些環節上失敗了;健保也很重要:歐巴馬健保實施後,及早診斷出癌症的美國人數量上升了。

預防仍是最好的解藥。2008至2014年間,對菸草的控制讓2200萬人免於死亡(其中許多人可能死於癌症)。然而,全球只有10%人口居住的國家,所徵收的菸草稅佔香菸價格75%——這是WHO建議的稅率。

比起消滅腫瘤的質子束和擁有超能力的抗體,徵稅和編預算要無趣得多。但技術官僚的決策和技術人員的工作一樣重要。癌症奪走數百萬人的生命,不僅是因為缺乏科學進展,糟糕的政策也是原因。

(本文獲得經濟學人獨家授權轉載)

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