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減塑新可能 蟲蟲大軍可分解塑膠袋救地球

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減塑新可能 蟲蟲大軍可分解塑膠袋救地球

圖片來源:shutterstock

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減塑新可能 蟲蟲大軍可分解塑膠袋救地球

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塑膠製品的問世雖然讓人類生活便利,卻造成難以收拾的生態浩劫。不過現在可望有解方。西班牙一名科學家意外發現用來做魚餌的蠟蟲幼蟲,竟然可以吃掉塑膠袋裡的聚乙烯成分。這或許是減塑的新可能!

這種蠟蟲是蠟蛾(Galleria mellonella)幼蟲,寄生在蜜蜂的蜂巢,以蜂蠟為主食。西班牙坎塔布里亞生物醫學及生物技術研究所的科學家貝托齊妮(Federica Bertocchini),發現大批蠟蟲破壞她飼養的蜂巢,她將蠟蟲移到塑膠袋上後不久,塑膠袋竟都是破洞。

這引起貝托齊妮的好奇心,她和英國劍橋大學的兩名學者-龐貝里Paolo Bombelli 和何威(Chris Howe)一起進行研究,他們把一百多條蠟蟲放在超市塑膠袋上,40分鐘後袋子出現破洞;12小時後,塑膠袋重量減少了92公克。研究人員檢查剩餘塑膠袋的成分,發現留有乙二醇,亦即分解聚乙烯之後所留下的成分。貝托齊妮團隊的研究結果已經刊登在《Current Biology》期刊上。

早在2014年,科學家就發現一種印度蛾類的幼蟲體內含有的細菌可分解聚乙烯,但沒有提到乙二醇的殘留,而且速度也不若貝托齊妮研究的蠟蟲那麼快速有效。

研究人員也觀察到,當蠟蟲幼蟲一接觸到聚乙烯,降解現象就會啟動。根據貝托齊妮團隊的發現,蜂巢的蜂蠟成分與聚乙烯相似,蠟蟲消化系統可以應付蜂蠟,因此才能分解塑膠袋。

「我們認為跟蠟蟲體內的消化酵素大有關係。我們下一步要進行的是找到酵素,進而萃取和大量生產,如此就能處理累積過多的塑膠製品。」

全球平均每分鐘用掉200萬個塑膠袋

使用氾濫的塑膠製品,已經危及海陸生態。根據「地球對策學會」的數據,聚乙烯的產量每年多達8千萬噸,每年全球用掉的塑膠袋多達1兆個,平均每分鐘200萬個;製造12個塑膠袋所消耗的能源,可供一輛汽車行駛1.6公里。聚乙烯的塑膠製品相當難分解,含量少的塑膠袋平均要100年才能降解,含量高的甚至超過400年。

一般處理塑膠製品會使用強酸,但分解速度仍屬緩慢。高溫和陽光中的紫外線可以分解聚乙烯,造成塑膠品脆化。但現有的垃圾場環境多屬陰暗潮濕,不利於塑膠品的光解作用。

儘管現在發現蠟蟲可以分解聚乙烯,「不過不是把一大堆蟲丟進去垃圾場就完事。」垃圾掩埋場的低氧環境並不適合蟲類生存,因此貝托齊妮團隊在申請專利之後,將進一步研究如何善用蠟蟲體內的酵素,製成活性製劑,用在塑膠製品處理上。

資料來源:Quartz, EurekAlert!, The Atlantic

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