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21世紀最重要能源?天然氣望改變全球市場

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21世紀最重要能源?天然氣望改變全球市場

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頁岩天然氣快速改變了美國的能源前景,在此同時,傳統天然氣井所發現的巨大儲量,也推升了全球各地的已知儲藏量;未來數年,天然氣可望成為唯一一種需求比例呈現上升的石化能源。不過,即使近年天然氣需求快速上升,2035年以前還是追不上石油。

天然氣的問題在於運送困難且成本過高,也因為運送成本高,天然氣不太像是原物料。其他原物料在全球各地的價格大致相同,但天然氣並沒有全球價格,美國、英國、澳洲的天然氣可以自由交易,透過競爭來決定價格,而在歐洲大陸,多數天然氣是以長期合約出售,價格則與石油連結。

天然氣吸引人之處在於用途非常廣,例如家用暖氣、工業鍋爐、卡車及客車燃料等。其中進展最大的就是發電,新技術不但拉低了天然氣的發電成本,而且二氧化碳排放量最多可以比燃煤少50%。

不過,天然氣輸送管的建造成本非常高,必須先找到買家並訂定長期合約,以免成本無法回收。另一種方式則是轉為液態天然氣之後再運送,但這仍舊需要鉅額投資,通常還是得尋找長期買家。多數跨國交易的天然氣,價格會與石油連結,原因之一在於,過去天然氣是燃料的替代品;但情況已經改變了,不該繼續使用這種訂價方式。

打破此連結勢必可以拉低天然氣價格,但做起來並不容易,因為以石油作為訂價基準,會讓天然氣的價格比較高。如果美國的頁岩天然氣熱潮可以複製到全世界,應該就有機會催生全球性的天然氣市場,讓天然氣成為21世紀最重要的能源。(黃維德譯)

©The Economist Newspaper Limited 2012

經濟學人英文原文

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